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Irak y un empuje inesperado

Irak, bajo la dirección de su nuevo técnico, Bora Milutinovic, se estrena esta semana en la Copa FIFA Confederaciones después de ascender nueve puestos en la Clasificación Mundial FIFA/Coca-Cola. Este mes ocupa la posición 77ª.

Los actuales campeones de Asia no disputaron ningún partido el mes pasado, pero desde que se hizo pública la tabla obtuvieron un meritorio empate a 1-1 frente a Polonia en Ciudad del Cabo. Esta progresión en la jerarquía mundial sin duda servirá de aliciente de cara al estreno del domingo ante el país organizador, Sudáfrica.

El ascenso de nueve plazas ha sido el mayor protagonizado en junio por una selección asiática. Sin embargo, queda empequeñecido por el salto más importante que haya registrado nunca Irak: en diciembre de 1996 subió nada menos que 31 peldaños, hasta el 98º.

Ese asombroso avance se debió en gran medida a su sensacional actuación en la Copa Asiática celebrada aquel año en los Emiratos Árabes Unidos, donde llegó a cuartos de final tras arrollar a Irán y Tailandia. Tal desempeño propició un resurgimiento futbolístico del país de Oriente Próximo, que en ocho años fue escalando por la tabla hasta alcanzar su mejor posición histórica, la 39ª, en octubre de 2004.

Tres años más tarde, entrenados por el filosófico brasileño Jorvan Vieira, los iraquíes fueron la revelación indiscutible de la Copa Asiática 2007, al proclamarse campeones. El combinado nacional recibió una doble recompensa por ese triunfo histórico, el codiciado derecho a participar en la Copa FIFA Confederaciones 2009 y una contundente progresión de 16 puestos en la tabla, hasta el 64º.

Ganar por primera vez un trofeo asiático supuso una inyección de moral para Irak, que como es natural se fijó como meta plasmar su hegemonía continental en el panorama global. Sus ambiciones, no obstante, recibieron un duro revés al no lograr acceder a la última ronda de la competición preliminar de la zona asiática para la Copa Mundial de la FIFA Sudáfrica 2010.

A pesar de la decepción que supuso, el equipo todavía tiene mucho que demostrar, y la inminente Copa FIFA Confederaciones supone una ocasión magnífica para reivindicarse a escala internacional. La Asociación Iraquí, deseosa de recuperar la magia de 2007, recurrió de nuevo a Vieira en el mes de septiembre, pero la segunda etapa del brasileño sólo duraría cinco meses, y en febrero se despidió del cargo.

Radhi Shenaishil ejerció de seleccionador interino en los dos meses siguientes, antes de la llegada del legendario Milutinovic, de 64 años. La misión de éste es ahora dirigir a Irak en un grupo en el que también figuran España y Nueva Zelanda, pero él es optimista respecto a las posibilidades de sus hombres.

“En el deporte siempre nos esforzamos al máximo para alcanzar la grandeza”, ha dicho el serbio, poseedor de la exclusiva distinción de haber entrenado a cinco países diferentes en sendas fases finales de la Copa Mundial de la FIFA. “Todo indica que España será el rival más potente de la liguilla, pero contra Sudáfrica y Nueva Zelanda tenemos opciones”.

La reputación de Milutinovic como técnico de primer nivel es incuestionable, y el equipo también se ha consolidado como uno de los mejores de Asia, capaz de poner en apuros a cualquiera si se encuentra entonado. El poco tiempo de preparación de que ha dispuesto Irak podría indicar que afronta la Copa FIFA Confederaciones sin estar a punto, pero la combinación de un seleccionador de tanta experiencia y la gran calidad que hay en la plantilla quizás sea la fórmula que le permita volver a descubrir su magia de antaño.

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